Pikaia gracilens, nuestro ancestro mas antiguo

10 marzo 2012


Pikaia gracilens con sus 505 millones de años resultó ser el más primitivo vertebrado conocido a la fecha. Este gusanito marino ha devenido, así, en el ancestro de todos los vertebrados incluyendo a Homo sapiens, es decir los humanos.

 Pikaia fue descrito en 1911 por Charles Doolittle Walcott como un posible gusano anelido, no obstante los científicos siempre especularon con la posibilidad que fuera un cordado dado que parecía presentar un muy primitivo notocordio. El notocordio es una barra flexible que se encuentra en todos los embriones de cordados y que en los cordados inferiores persiste durante toda la vida como el principal apoyo axial del cuerpo, mientras que en los cordados superiores (vertebrados) deviene en la columna vertebral. Posteriores análisis confirmaron que la extinta Pikaia gracilens es el más primitivo miembro de la familia de los cordados, grupo animal que hoy incluye peces, anfibios, aves, reptiles y mamíferos. Este análisis se realizó sobre 114 especímenes y fue publicado el 5 de Marzo 2012 en la revista científica británica "Biological Reviews"

La confirmación de Pikaia como perteneciente a la familia de los cordados se fundo principalmente en el hallazgo de miómeros, segmentos musculares que se disponen en el embrión a lo largo del tubo medular y a cada lado de éste. Los miómeros junto con la presencia de notocordio, nervio cordial y la identificación de sistema vascular colocan a Pikaia, un gusanito de alrededor de 5 cm similar a una anguila, en el lugar del más antiguo cordado conocido a la fecha




Pikaia gracilens

Reino:Animalia
Phylum: Chordata
Clase: Cordados primitivos

Tamaño; aproximadamente 5 cm
Edad:aproximadamente 505 millones de años (Cámbrico medio)
Localidad: yacimiento fosilífero de Burgess Shale, Canada.


DescripciónEl cuerpo de Pikaia es fusiforme, comprimido lateralmente y posee alrededor de 100 miómeros. La cabeza es pequeña, bilobulada y tiene dos tentáculos estrechos.  Aparte de una aleta dorsal delgada (sin espinas) y una serie de al menos nueve apéndices dispuestos bilateralmente con posibles poros faríngeos en el extremo anterior, no presenta otras características externas. La anatomía interna presenta, además de la musculatura, un canal alimentario. La estructura interna más importante es un hueco que los científicos llamaron órgano dorsal. Éste en un primer momento se interpretó como notocordio, pero su posición difiere de la esperable para tal estructura. Su función original sigue siendo incierta, pero podría haber formado un órgano de almacenamiento. En la parte ventral del órgano dorsal presenta un filamento que se interpreta como el nervio dorsal y el notocordio. Además de estas estructuras, también existe evidencia de un sistema vascular, incluyendo un vaso sanguíneo ventral.


Interpretación ecológica:  La morfología similar a la de la anguila y la musculatura del animal sugieren que  probablemente nadara libremente. Los tentáculos pudieron haber tenido una función sensorial.  La presencia de barro en su intestino sugiere que Pikaia se alimentaba probablemente de depósitos marinos.

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